Hughes H-4 Hercules

El Avión

El Hughes H-4 Hercules es el avión de mayor envergadura de la historia y el hidroavión más grande que se haya construido. Curiosamente fue construido de madera en su mayor parte. Era propulsado por ocho motores Pratt & Whitney R-4360 de 3.000 HP distribuidos en sus alas. El avión tenía un alcance de 3.000 millas náuticas y su velocidad crucero era de 220 nudos. Aunque su techo de servicio nunca fue puesto a prueba, el avión estaba diseñado para poder llegar a los 20.833 pies de altitud.

Hughes H-4 Hercules (NX37602) realizando pruebas en Long Beach, California.

Hughes H-4 Hercules en Long Beach, California. Año 1987.

Historia

Transcurría la segunda guerra mundial y los Estados Unidos estaban teniendo problemas para transportar material y personal bélico al Reino Unido. Sus barcos eran hundidos por submarinos alemanes al intentar cruzar el Océano Atlántico. A necesidad del Departamento de Defensa de los Estados Unidos, Henry J. Kaiser, quien dirigió el programa estadounidense Liberty Ships de desarrollo de barcos de carga para la guerra, ideó el concepto de un transporte aéreo masivo. Kaiser acudió a Howard Hughes para que diseñara y construyera el avión. Hughes era un multimillonario empresario, productor y director de cine, ingeniero, y aviador. En 1932 había fundado la empresa fabricante de aviones Hughes Aircraft en un hangar de la Lockheed Aircraft Corporation en California. El proyecto del H-4 era muy ambicioso ya que se buscaba construir un avión 6 veces más grande que cualquier avión construido hasta ese momento y hecho de madera debido a las restricciones que la guerra generó respecto al uso de metales. Sin embargo, Hughes aceptó el trabajo. El avión fue inicialmente designado como HK-1 por ser el primer avión producido por Hughes y Kaiser. En 1944 Henry Kaiser abandonó el proyecto y el avión pasó a denominarse H-4. Las partes del avión fueron construidas en las instalaciones de Hughes Aircraft y en Diciembre de 1946 fueron trasladadas individualmente por carretera a los astilleros del puerto de Long Beach, California, donde se realizó su montaje durante un año. Sólo se produjo un H-4 que fue nombrado Spruce Goose. El 2 de Noviembre de 1947 Hughes estaba al mando del H-4 Hercules realizando pruebas de rodaje cuando, sin previo anuncio, decidió volar el avión por primera vez. Con Hughes como piloto, David Grant como copiloto, dos ingenieros de vuelo (Don Smith y Joe Petrali), 16 mecánicos, otros dos tripulantes, y miembros de la prensa a bordo, el gran Spruce Goose voló una milla en un minuto a 70 pies de altura con una velocidad de 217 nudos, siendo este su primer y único vuelo. Inmediatamente después al primer vuelo, su desarrollo fue cancelado cuando el Congreso estadounidense decidió recortar gastos bélicos. Howard Hughes mantuvo el avión en secreto en condiciones de vuelo en un hangar con 300 trabajadores (Reducidos a 50 en 1962) y clima controlado hasta su muerte, en 1976, quizás con la esperanza de volarlo una vez más.

Actualidad

Por muchos años el Spruce Goose se mantuvo oculto de la vista del público. Después de la muerte de Hughes, fue donado al Aero Club de Southern California que lo cedió por leasing a la Wrather Corporation. El avión fue trasladado para su exhibición a un hangar con forma de cúpula en Long Beach, junto al crucero transatlántico RMS Queen Mary. En 1989, Disney Company adquirió la Wrather Corporation junto con el leasing del H-4 con la intención de crear el Puerto Disney, un parque de entretenimiento que incluiría al Spruce Goose y al Queen Mary. El proyecto de Disney fue cancelado debido a dificultades financieras y la empresa le informó al Aero Club de Southern California que ya no deseaba continuar exhibiendo al avión. El Aero Club comenzó a buscar compradores que exhiban el H-4 y finalmente el museo Evergreen Aviation & Space Museum adquirió el avión. En 1992, el avión fue desarmado y trasportado en barcaza desde el hangar con forma de cúpula en Long Beach hasta Portland, Oregón, a través de los ríos Columbia y Willamette. El Spruce Goose permaneció varios meses en Portland esperando a que el nivel de agua permitiera que sus mayores partes pudieran pasar por los puentes del río Willamette. En Febrero de 1993 el H-4 Hercules recorrió en camión las últimas 7,5 millas hasta McMinnville, Oregón, donde el avión fue restaurado en hangares construidos para alojarlo temporalmente. En 2001, se finalizó el rearmado del Hughes H-4 Hercules en su actual y definitivo hangar del Evergreen Museum.

Dimensiones

La envergadura (distancia entre ambas punteras de ala) del Spruce Goose es de 97,5 metros. Supera a los aviones más grandes de la actualidad. El Boeing 747-800 (la variante más grande del Jumbo) tiene una embergadura de 68,5 metros; el Airbus A380-800, 79,8 metros; y el Antonov An-225 Mriya (el avión más grande que continúa en operación), 88,4 metros. En longitud, el Hughes H-4 Hercules (66,6 metros) es superado por el Airbus A380-800 (73 metros), el Boeing 747-800 (76,4 metros) y el Antonov An-225 (84 metros). En altura (del suelo al extremo del timón de dirección) el H-4 iguala al Airbus A380-800 (24,1 metros) y supera al Boeing 747-800 (19,6 metros) y al Antonov An-225 (18,1 metros).

El Vuelo

Película

En 2004 se estrenó una película llamada El Aviador, que cuenta parte de la vida de Howard Hughes. En la película se incluye una emocionante representación del vuelo del gran Spruce Goose.

Temas: Aviación

By Aerospace Insight